Ce que nous dit Howard Lewis Latimer…

Aujourd’hui, j’ai la brûlante envie de parler d’un homme d’exception, d’une figure noire extraordinaire, d’un modèle en somme : Howard Lewis Latimer.

Enfance et passion pour le dessin

Il est né le 4 septembre 1848 à Chelsea, dans le Massachussetts. Ses parents, Georges et Rebecca Latimer étaient des esclaves qui s’étaient échappés de Virginie, un Etat du sud des Etats-Unis, foncièrement raciste. Howard était le plus jeune d’une fratrie de quatre enfants. Son père, fugitif, n’avait été affranchi que six ans auparavant, racheté par des abolitionnistes.

Howard s’engage dans l’armée à 15 ans, en falsifiant sa date de naissance. Il combat durant la guerre de sécession. A la fin de la guerre, il s’en va à Boston et apprend la mécanique tout seul, travaillant en même temps dans un cabinet de droit comme garçon de courses. Il gagnait 3$ par semaine.

Depuis l’enfance, il avait déjà une inclination pour le dessin. C’est dans ce cabinet que ses talents de dessinateur vont être détectés, et il sera promu au rang de dessinateur. Il gagnait désormais 20$ par semaine. Sa mission la plus connue est la réalisation des croquis du premier téléphone breveté en 1876 par Graham Bell.

La naissance de l’inventeur

En 1880, il est recruté par la Maxim-Weston Electric Light Company, impressionnée par ses prouesses en tant que dessinateur. C’est dans cette entreprise qu’il va développer ses aptitudes en ingénierie. Il a breveté le filament de carbone -1881-, qui a permis de rendre plus optimale l’utilisation de l’ampoule électrique, et accessible à des ménages modestes. En raison de ses compétences, il est envoyé à Londres où il est chargé de monter un département de lampes à incandescence.

En 1885, il est recruté dans la firme d’Edison, en tant qu’ingénieur et dessinateur en chef. Autodidacte et seul membre noir de l’équipe de recherche d’Edison, Latimer dirige l’installation du système d’éclairage de lumière électrique à Philadelphie et à New York. Il fait de même à Montréal où il apprend le français pour mieux diriger les ouvriers. Il est l’auteur du premier manuel sur le système d’éclairage à incandescence.

Latimer a également inventé des toilettes pour usage sur les trains, un appareil de désinfection. Il était en outre un peintre, un poète et un défenseur des droits civiques. En 1902, il présente une pétition au maire de New York au sujet du manque de représentation des Noirs dans les conseils scolaires. Une école porte son nom aujourd’hui à Brooklyn.

Il décède le 11 décembre 1928. L’on ne parle pas de lui – et de beaucoup d’autres – dans le chapitre des inventions dans nos écoles, sans doute parce qu’il n’a pas la « bonne » couleur de peau.

Le message de Latimer

Howard Lewis Latimer nous apprend au moins deux choses. La première, ce n’est pas le bout de papier appelé diplôme qui nous détermine. Il ne nous sert absolument à rien si nous ne lui donnons pas une contenance. Plus encore, l’important, c’est ce que l’on sait faire et que l’on concrétise, indépendamment du secteur d’activité en présence, et du niveau d’études académiques.

La deuxième, l’on peut avoir des aptitudes multiples et les mettre en valeur sans les diluer. Le discours dominant selon lequel l’on ne doit pas se « disperser », mais se focaliser sur un seul domaine, est suicidaire. C’est un discours pervers, dans la mesure où il traduit à la fois de l’égoïsme et un manque de confiance. D’une part l’égoïsme, parce que l’on prive le monde de nos capacités : il s’agit d’une attitude amplement criminelle.

D’autre part, le manque de confiance, parce que l’on n’a une opinion si petite de soi-même, que l’on ne s’imagine pas être capable d’apporter un plus à la collectivité. Quelque part, il y en a qui attendent, souvent sans le savoir, de consommer le nectar de notre savoir-faire. Ne pas les faire patienter indéfiniment est une puissante exigence.

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Faisons d’elle une balade inédite.

© M²CD

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